Jag och min medresenär Ola sitter i en liten sampan, den flatbottnade och kanotliknande båt som syns överallt i Mekong-deltat. Den smala kanalen slingrar sig förbi ständiga förgreningar i en till synes oändlig labyrint av vattenvägar.

Vår rorsmadam Nhung står längst bak och vrickar sampanen framåt med en lång stör. Plötsligt sträcker vår guide Ly på sig, pekar och säger med låg röst:

Titta där! Rakt fram, på grenen, säger hon.
Artikelbild

| En typisk fraktbåt i Mekongdeltat utanför staden Cai Be.

Vi ser hur den magnifika fågeln, klädd i en svart, vit och koboltblå fjäderdräkt och med stor röd näbb, studsar bort från grenen och försvinner in i djupa grönskan vid kanalkanten.

Svarthuvad kungsfiskare, säger Ly.

Mekongdeltats värld känns klart annorlunda. Kanalerna rundar små tempel, passerar under rangliga gångbroar och snirklar förbi fruktodlingar som dignar av apelsiner och grapefrukt. Ofta ser vi andra sampaner prydligt parkerade i de små lagunerna, de är det främsta och ibland enda färdmedlet här bland kanalsystemen.

Det är en tät och fascinerande miljö. Flodvattnet har sitt ursprung i Tibet och förgrenar sig i nio flodarmar i ett väldigt område, som bland annat förser Vietnam med hälften av landets risproduktion.

Artikelbild

| På en sampan färdas man i de labyrintliknande kanalsystemen som genomkorsar Mekongdeltat. i de smala kanalerna kan oftast två sampaner passera varandra med bara några centimeters mellanrum.

Massor av natur

Att Mekongdeltat enbart är en landsbygd med små byar stämmer inte längre. Det är hem för 18 miljoner människor och dess största städer är snart i miljonklassen, som till exempel Can Tho med över 800 000 invånare.

Artikelbild

| En kund inspekterar vattenmeloner på den flytande marknaden i Cai Be.

Men i deltat finns också världens näst största mangroveskog U-Minh Forest, liksom fågelskådarparadisen Tràm Chim och Tre Su samt flera mindre naturreservat.

Området är en biologisk skattkammare. Ofattbara tusen nya arter har upptäckts under de senaste tjugo åren, när man börjat undersöka djur- och växtliv mer i detalj. Något som vi kommer nära när vi glider fram i de vidsträckta kanalsystemen.

Artikelbild

| Vietnams unika religion Cao Dai utmärks av sina speciella och ofta färgstarka tempel.

Vår tur började vid den flytande marknaden i Cai Be. Både kunder och försäljare är båtburna i vad som kan beskrivas som en enorm och färgstark trafikstockning på den öppna breda floden. De flytande marknaderna är de största i världen av sitt slag, även om de har minskat i betydelse sedan vägar och broar byggdes genom deltat.

Flytande marknad

Artikelbild

| Guiden Ly visar hur enkelt det är att göra vietnamesiska vårrullar.

Vi kom först vid niotiden på morgonen till Cai Be, vilket är alldeles försent. Den är som mest kaotisk och spännande i gryningen.

Folk har redan varit här och åkt hem med sina inköp. Flest båtar har marknaden klockan sex. Vill man se den så tidigt måste man övernatta här i staden, säger Ly.
Artikelbild

| En färd genom Mekongdeltat innebär ständiga möten med människor.

Kvar ligger de större båtarna som liknar pråmar, fyllda med vattenmeloner, mangos, bananer och sötpotatis. Utbudet presenteras på störar där man bundit fast exempel på sina populäraste produkter.

En dam i röda byxor och gul munkjacka i en liten sampan ror åt vårt håll. På båten har hon en komplett kiosk och säljer Bánh Mì Tay, de fyllda vietnamesiska baguetterna. Men Ly skakar på huvudet åt damens erbjudande.

Artikelbild

| På ett stopp under cykelturen på ön Tan Phong förfriskar vi oss med kokosvatten från nyskördade kokosnötter.

Tyvärr måste vi tacka nej. Vi ska snart äta frukost på båtkafét där borta, säger Ly och pekar.

Många turer

Artikelbild

| En enkel, men god lunch i deltat – en vietnamesisk omelett med friterade nudlar och jordnötter.

Mekongdeltat har blivit en av Vietnams stora turistattraktioner. Besökarna kommer både från Ho Chi Minh City och från den populära ön Phu Quoc, med ett par till tre timmars restid.

Utbudet av möjliga turer har blivit nästan oöverblickbart. De mest ambitiösa vistelserna kan ta en vecka. Och då har jag inte ens nämnt de populära flodkryssningarna, vars lyxigaste varianter kan liknas vid flytande boutiquehotell.

Artikelbild

| Pastan till risnudlarna är snart färdig.

Vanligaste turen innehåller ett besök på en flytande marknad med båt, vidare färd till en producent av nudlar, pannkakor eller kokoskola samt en visit på en fruktodling. Därefter en tripp med en sampan längs kanalerna samt cykling på en av öarna i deltat.

Matlagning och cykeltur

Artikelbild

| Båtarna på de flytande marknaderna i Mekongdeltat visar vad de säljer genom att binda fast produktexempel på störar.

Vi unnade oss att ingå i en liten grupp på endast tre personer. Det kostade förstås mer, men vi var överens om att det var värt det. Men man kan betala mindre, men då får man räkna med att ingå i en stor grupp, med en viss risk att det är trångt på båten och att måltiderna kostar extra. I en liten grupp blev det utrymme till improvisationer och självvalda stopp under utflykten.

Vår dag var fylld av aktiviteter: en matlagningskurs i att göra riktiga vietnamesiska vårrullar, en fängslande inblick i hur man tillverkar risnudlar för hand och ett stopp vid ett fascinerande Cao Dai-tempel. Dagen avslutades med en härlig cykeltur genom ön Tan Phongs tropiska trädgårdslandskap. Här fick vi också chansen att prata med lokalbefolkningen, tack vare Lys snabba tolkningar mellan engelska och vietnamesiska.